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Ensign

En 1836 George Houghton se asoció con el francés Antoine Claudet (propietario de una cristalería especializada en vidrios planos y tulipas de cristal en Londres, en el número 89 de High Holbourn). La nueva empresa que resultaría de la unión (Claudet & Houghton) se dedicó a manufacturar, entre otros tipos, cristal óptico y materiales fotográficos. El hijo de Houghton entró a trabajar en la empresa el mismo año que Claudet muere, con lo que la empresa pasa a llamarse Houghton & Son. En 1899 se compra el edificio del número 88 de High Holbourn, destinado a albergar las oficinas centrales. En 1904 la convierten en Sociedad, y aparece el primer logo de Houghton Limited, que se cambiaría apenas 7 años despues por la ya clásica bandera.

Levantaron su primera fábrica en Fulbourn Road, Walthamstow, sobre 1905, de donde empezarían a salir las cámaras de la marca y que en pocos años los llevaría a ser la mayor planta productora de cámaras de Gran Bretaña, con 700 empleados y unos 10.000 metros cuadrados en espacio ocupado. Contando las oficinas de Holbourn y Hatton Garden (en Londres y Glasgow, respectivamente), Houghton empleaba más de 1.000 personas.

En 1915 Houghton Ltd. se une a Butcher & Sons, Ltd. con los que, si bien vendieron cámaras con diferentes marcas, crearon una infraestructura de fabricación conjunta. Las cámaras tendrían tanto protagonismo para la empresa que en 1930 la compañía cambia de nombre a Ensign Limited.

En 1940 los bombardeos de la ciudad destruyeron las instalaciones de Holbourn en Londres. Unos meses despues la compañía del grupo encargada de las ventas, Ensign Limited, se desmanteló dejando exclusivamente la compañía Houghton-Butcher Manufacturing como entidad propia vendiendo cámaras como la Ful-Vue. En 1942 retomaron el nombre "Ensign" para la fabricación de cámaras y accesorios de acuerdo a sus derechos legales, cosa que se haría desde la fábrica de Walthamstow. Sin embargo, la guerra y la necesidad de disponer las máquinas para la armada, junto al descenso en la demanda de artículos fotográficos, hizo que no se llevaran a cabo nuevos desarrollos en este area durante el periodo de guerra.

Como consecuencia, ciertas dificultades ecomómicas llevaron a la única solución de volver a fusionar Houghton-Butcher, en ésta ocasión con Elliot & Sons Limited. Al poco tiempo, Ross Limited se unió al grupo, quedando en Barnet Ensign Ross Limited. La estrategia estaba clara: con un fabricante de prestigio como Ross en el equipo, la marca llegaría a ser merecedora de atención. Así, la década de los 50 despertó con un nuevo cambio de nombre: Ross Ensign Limited se dedicaría a fabricar cámaras de película como las Selfix y las Autorange, muy populares aún hoy entre coleccionistas y usuarios. En 1955 movieron la producción de cámaras, junto a lentes y prismáticos, de Walthamsow a la fábrica que Ross tenía en Clapham Common.

En la década de los 60 Ensign cierra sus puertas, tras haber producido algunas de las cámaras de placas y de fuelle más elegantes que se hayan fabricado. Debo confesar cierta predilección por esta empresa pues, al igual que me ocurre a mí, nunca prestaron demasiada atención al formato de 35mm y nunca produjeron siquiera un prototipo, convencidos de la clara superioridad de la película de 120. A pesar de su elegancia, las cámaras que fabricaban no eran asequibles y no supieron adaptarse a las nuevas tendencias.



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